Vince il Nobel per la Medicina il giapponese Ohsumi

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Il biologo giapponese Yoshinori Ohsumi si è aggiudicato il Premio Nobel per la medicina 2016 per la scoperta del meccanismo dell'autofagia, il meccanismo di 'riciclaggio' alla base di tutte le cellule viventi.

Anni di studio sul lievito di birra per scoprire tutti i segreti dell'autofagia, uno dei più importanti meccanismi attraverso i quali le cellule eliminano (e riciclano) componenti non più funzionanti. L'interruzione di questo processo è stato messo in relazione a diverse malattie che sorgono in età avanzata, come il Parkinson e il diabete di tipo 2; il suo malfunzionamento con il cancro.

E ancora: l'autofagia può eliminare dalla cellula batteri o virus invasori in caso d'infezione; contribuisce allo sviluppo dell'embrione e alla differenziazione cellulare; esegue una specie di 'controllo qualità' che permette di eliminare proteine danneggiate, un meccanismo cruciale per contrastare i danni dell'invecchiamento. Un concetto emerso nel corso degli anni '60, quando i ricercatori hanno osservato che la cellula poteva distruggere il suo stesso contenuto impacchettandolo in membrane, in modo da formare vescicole simili a mini-sacche che vengono trasportate nelle 'centrali del riciclo', i lisosomi, per essere degradate.

È stato assegnato al biologo giapponese Yoshinori Ohsumi il Nobel per la Medicina 2016.

Yoshinori Ohsumi ha effettuato le sue ricerche su un organismo molto "semplice", come il lievito comunemente usato per fare il pane. Ad esempio, l'anno scorso furono premiati William Campbell, Satoshi Omura e Tu Youyou, per le loro scoperte sulle malattie parassitarie.

'Sorpreso' il vincitore: "Ero nel mio laboratorio" ha risposto Ohsumi, quando il segretario generale dell'assemblea dei Nobel del Karolinska Institutet l'ha raggiunto telefonicamente per comunicargli che aveva ricevuto il prestigioso riconoscimento.

L'esistenza di questo meccanismo era stata ipotizzata negli anni Sessanta, ma solo le ricerche condotte da Ohsumi negli anni Novanta hanno permesso di conoscere a fondo questo processo. Ha ottenuto il dottorato di ricerca all'Università di Tokyo nel 1974. Dal 2009 è professore al Tokyo Institute of Technology. Si trattava quindi di dimostrare che l'autofagia esistesse anche in questo organismo.

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